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Texte : Animaux préhistoriques.
Reptiles volants
Photo : Un reptile volant, Pterodaustro guinazui.
Un reptile volant, Pterodaustro guinazui
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Bien qu'on ait rarement trouvé de leurs restes fossiles, les ptérosauriens constituaient probablement le groupe de vertébrés ailés le plus nombreux de l'âge des dinosaures (il y a entre 230 et 65 millions d’années).

Les ptérosauriens ont été le premier groupe de vertébrés à adopter un style de vie aérien. Ils sont demeurés sans compétition dans les airs pendant environ 90 millions d’années, jusqu’à l’évolution des oiseaux au Jurassique tardif.

Une controverse animée subsiste autour de la capacité réelle de voler et de décoller de ces créatures sans plumes, mais les restes fossiles de douzaines de ptérosauriens ont été trouvés dans des dépôts marins à des centaines de kilomètres de ce qui aurait dû constituer la côte la plus proche. Avec des ailes si énormes (comparées à la taille corporelle), marcher aurait dû être ardu, mais des traces de pas de ptérosauriens ont été trouvées et les chercheurs tentent d’analyser comment ils se déplaçaient sur la terre.

Le plus grand ptérosaurien, Quetzalcoatlus, avait une envergure de jusqu’à 11 m (36 pi). Quetzalcoatlus fut la plus grosse créature volante de tous les temps. La structure des ptérosauriens géants laisse croire qu’ils étaient adaptés pour le vol dans une atmosphère plus dense que celle d’aujourd’hui.

Pterodaustro guinazui était l’un des reptiles volants les plus singuliers que l’on connaisse, en raison de son inhabituelle abondance de dents. Ses mâchoires inférieures étaient armées de centaines de longues dents effilées, environ 1000 au total. Elles lui servaient apparemment à filtrer de petits crustacés et autres organismes dans l’eau. Les mâchoires supérieures étaient dotées de courtes dents arrondies pour broyer et hacher les petits animaux piégés par les mâchoires du bas. Il n’écopait probablement pas l’eau lorsqu’il rasait la surface, mais se tenait plus vraisemblablement dans les eaux peu profondes pour tamiser ses proies.

D’autres ptérosauriens filtreurs sont connus, tels que ceux dans le genre Ctenochasma, mais Pterodaustro avait des centaines de dents de plus que Ctenochasma et les autres ptérosauriens qui se nourrissaient de cette manière.

Il est remarquable que Pterodaustro soit aussi l’un des mieux connus; en effet, des squelettes complets sont connus d’individus provenant de plusieurs stades de vie, dont un embryon incroyablement bien préservé à l’intérieur d’un oeuf. L’envergure de l’aile de Pterodaustro guinazui était d’environ 1,33 m (4,5 pi).

Son nom scientifique signifie « aile du sud », mais Pterodaustro est parfois appelé le « ptérosaurien flamand » d’après le grand échassier coloré qui lui aussi filtre sa nourriture de plancton et de crustacés dans les eaux peu profondes. Comme le flamand, Pterodaustro avait peut-être une coloration rose en raison des bactéries aquatiques et du bêta-carotène dont il se nourrissait.

Les premiers ptérosauriens, trouvés en Italie, étaient très petits. Les restes fossiles du dernier spécimen connu, le géant Quetzalcoatlus, ont été trouvés au Texas, dans des dépôts terrestres remontant à la toute fin du Crétacé. Des ossements de Pterodaustro ont été mis au jour en quantités relativement importantes dans des dépôts lacustres du centre de l’Argentine et du Chile remontant à entre 110 et 100 millions d’années (Crétacé précoce). Des fossiles de Ctenochasma ont été trouvés dans les dépôts du Jurassique tardif de Solnhofen en Allemagne.


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Sculpture grandeur nature d’un reptile ailé, Pteranodon longiceps.

Découvrez comment le Musée canadien de la nature a redonné vie à un reptile ailé!


Notice bibliographique pour un usage personnel :
« Reptiles volants ». [En direct]. Carnets d'histoire naturelle. Musée canadien de la nature.
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