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Texte : Animaux préhistoriques.
Poissons à nageoires pédonculées
Photo : Un poisson à nageoires pédonculées, Eusthenopteron foordi.
Un poisson à nageoires pédonculées, Eusthenopteron foordi
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Où vit cet animal? Amérique du Nord

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En 1879, des géologues et des paléontologues de la Commission géologique du Canada firent une découverte extraordinaire : un poisson très ancien mais très évolué, qui possédait à la fois des poumons et des branchies et dont les nageoires lui servaient de pieds rudimentaires.

On mit au jour cet incroyable fossile dans des couches sédimentaires datant de 375 millions d'années dans la région de la Gaspésie, au Québec. L'espèce fut baptisée Eusthenopteron foordi. Le Musée canadien de la nature détient ces fossiles dans sa collection.

Avec leurs poumons et leurs nageoires pédonculées, Eusthenopteron et ses proches parents avaient quelques-uns des éléments nécessaires pour faire les premiers pas dans un nouvel environnement : la terre ferme. Ce sont de poissons tels Eusthenopteron (nom tiré du grec qui signifie « nageoire robuste ») que descendent les amphibiens et tous les autres animaux terrestres. Ce poisson hors du commun a longtemps été considéré comme l'espèce la plus proche des premiers animaux qui se sont aventurés sur la terre ferme. On en a depuis découvert d'autres plus proches encore.

Eusthenopteron fait partie des poissons à nageoires pédonculées, groupe que l'on nomme sarcoptérygien. Ils pouvaient se déplacer dans les eaux peu profondes et peut-être même sur les rivages en se servant de leurs paires de nageoires charnues comme de pieds rudimentaires. De fait, leurs robustes nageoires pédonculées possèdent déjà un ensemble d'os qui préfigurent ceux des pattes avant et arrière des animaux terrestres, qui apparaîtront bien plus tard. Tous les poissons à nageoires pédonculées n'étaient pas munis de poumons, mais ceux qui l'étaient pouvaient respirer l'air en hissant leur tête au-dessus de l'eau à l'aide de leurs nageoires qui leur servaient de pattes. Les fossiles d'Eusthenopteron sont si bien préservés et ont fait l'objet d'études si poussées que leur anatomie est certainement mieux connue que celle des autres vertébrés disparus.

Eusthenopteron vivait dans des eaux tropicales saumâtres, probablement non loin d'un estuaire. À cette période géologique — le Dévonien supérieur —, la Gaspésie se situait à environ 10° ou 15° au sud de l'équateur. Des basses terres bordaient sans doute l'estuaire (ou la dépression), dont les fonds se composaient de boue et de silt la plus grande partie de l'année.

Les pluies saisonnières charriaient quantité de boue et de sable des cours d'eau vers l'estuaire, ce qui a contribué à ensevelir et préserver les spécimens de poissons les plus variés et les plus intacts de cette période. On peut visiter ce site au Musée d'histoire naturelle de Miguasha, Parc de Miguasha, Nouvelle, Québec. Miguasha est devenu un site du patrimoine mondial de l'UNESCO en raison de la richesse des fossiles qu'il abrite.


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« Poissons à nageoires pédonculées ». [En direct]. Carnets d'histoire naturelle. Musée canadien de la nature.
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