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Texte : Animaux préhistoriques.
Phoque annelé
Photo : Phoque annelé, Pusa hispida.
Phoque annelé, Pusa hispida
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Où vit cet animal? Amérique du NordGroenland, Océan Arctique 

Carte du monde.


D’une longueur d’environ 1,5 m (5 pi) et d’un poids de 68 kg (42 lb), le phoque annelé est le plus petit des phoques. C’est le phoque le plus répandu dans l’Arctique, et on le trouve partout où il y a des zones d’eau libre dans la glace de rive.

Les bébés phoques sont nés avec des robes blanches, ce qui leur permet de se camoufler dans leur habitat de neige et de glace. Le phoque annelé a la capacité de construire des tanières de mise bas dans la glace cassée et amoncelée pour protéger les nouveau-nés du froid, tout en permettant un accès facile à la mer par des trous. Ils peuvent creuser et entretenir une série de trous d’air dans la glace jusqu’à une épaisseur de 2 m (6,5 pi). Ils peuvent également utiliser les trous pour fuire leurs prédateurs, surtout l’ours blanc.

Plusieurs fossiles du phoque annelé ont été trouvés dans la partie septentrionale de l’Amérique du Nord. Un os provenant de Malaspina en Alaska pourrait signifier une invasion précoce de ce type de phoque dans l’océan Arctique il y a environ 3 millions d’années. De tels phoques vivaient au nord du lac Teschekpuk en Alaska et près de Thulé au Groenland lors du dernier interglaciaire (il y a environ 130 000 années). Ils vivaient également le long des côtes de l’île du Prince-de-Galles en Alaska, il y a entre 24 000 et 14 000 années. Le plus ancien spécimen daté au carbone 14 remonte à environ 42 000 années et provient de l’île Banks aux Territoires du Nord-Ouest.

Il y a quelque 11 000 années, les phoques annelés vivaient beaucoup plus au sud, près d’Ottawa en Ontario, dans la partie ouest de la mer Champlain. (Cette mer était un prolongement de l’océan Atlantique qui recouvrait les basses-terres du Saint-Laurent juste après que la nappe glaciaire se fut retirée vers le nord en fondant). En effet, un squelette presque complet de cette espèce a été trouvé dans de l’argile des grands fonds, là où se trouve maintenant Gatineau au Québec.

Grâce à nos connaissances sur les phoques annelés vivants, nous sommes bien renseignés sur les conditions de la mer Champlain maintenant disparue. Puisqu’ils mettent bas sur la glace de rive au printemps, les paléontologues arrivent à la conclusion que de telles conditions existaient près d’Ottawa il y a 11 000 années. Plusieurs autres fossiles de phoques annelés ont été trouvés dans les sédiments de la mer Champlain près d’Ottawa. Des restes de petites myes ou praires trouvés avec le squelette indiquent que l’eau de mer était froide et très saline, des conditions que l’on trouve aujourd’hui dans l’habitat arctique du phoque annelé.


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Photo : Phoque annelé, Pusa hispida. Photo : Phoque annelé, Pusa hispida. Photo : Phoque annelé, Pusa hispida. Photo : Phoque annelé, Pusa hispida.


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« Phoque annelé ». [En direct]. Carnets d'histoire naturelle. Musée canadien de la nature.
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