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Texte : Mammifères.
   
Orang-outan
Photo : Orang-outan, Pongo pygmaeus.
Orang-outan, Pongo pygmaeus
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Où vit cet animal? Asie

Carte du monde.


Le nom de cette bête aux longs poils roux signifie « homme sauvage » en malais. Cet anthropoïde au corps lourd et au cou épais est natif des jungles côtières marécageuses de Sumatra et de Bornéo. Il a les jambes arquées et les bras très longs, d'une envergure pouvant atteindre 2,3 m (7,5 pi). Son énorme ventre et son pelage, qui consiste en quelques poils clairsemés, lui donnent une apparence tout à fait caractéristique. La taille de l’orang-outan équivaut aux deux tiers de celle du gorille. C’est un animal très puissant.

Quand il est jeune, l’orang-outan se balance de branche en branche; lorsqu’il devient plus gros, il préfère grimper aux arbres et marcher sur les branches. Au sol, il se déplace à quatre pattes, mais sa démarche manque de grâce, car ses courtes jambes sont faibles et sans os dans le talon.

L’orang-outan mesure entre 1,25 et 1,5 m (entre 4 et 6 pi). Le mâle peut peser jusqu’à 90 kg (200 lb) et la femelle, elle, atteint parfois 50 kg (110 lb). En captivité, il devient plus gros qu’à l’état sauvage.

L’orang-outan est herbivore et se nourrit surtout de fruits. C’est un animal paisible et intelligent. Il passe le plus clair de son temps dans les faîtes des arbres, où il se construit des plateformes de feuilles et de branches, à la manière des gorilles.

De nos jours, la plus grande menace pour l’espèce est la destruction et la perturbation de l’habitat. La forêt tropicale humide est exploitée et défrichée pour faciliter l’exploitation minière et agricole, ce qui ne laisse intactes que quelques parcelles d’habitat convenable. La sensibilité de l’orang-outan à l’intrusion de l’être humain a nui à sa reproduction déjà faible.

Depuis 2000, les populations sauvages se concentrent exclusivement dans le nord de Sumatra et de Bornéo. Il ne reste qu’environ 20 000 représentants de l’espèce à l’état sauvage et 900 en captivité. Les fossiles découverts dans le sud de la Chine et le nord du Vietnam permettent de croire qu’à l’époque préhistorique, les orangs-outans étaient plus largement distribués dans les basses terres des forêts tropicales du sud-est asiatique.

Le récent déclin de la population d’orangs-outans est surtout attribuable à la destruction constante des forêts et, dans une moindre mesure, à l’abattage illégal des femelles adultes afin de capturer les jeunes pour en faire le commerce. L’espèce est maintenant entièrement protégée par des dispositions législatives dans toute son aire de distribution géographique, mais il est difficile de faire appliquer la loi dans les régions isolées. Les réserves de Sumatra et de Bornéo sont essentielles à la survie de l’orang-outan. L’établissement d’autres réserves, la gestion forestière et une surveillance plus stricte du commerce international sont également d’une importance capitale. Pour espérer sauver l’espèce, il faut à tout prix préserver ce qu’il reste de son habitat et administrer soigneusement les réserves existantes.


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« Orang-outan ». [En direct]. Carnets d'histoire naturelle. Musée canadien de la nature.
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