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Texte : Dinosaures.
Métabolisme des dinosaures
Photo : Deux dinosaures, Daspletosaurus torosus & Lambeosaurus lambei.
Deux dinosaures, Daspletosaurus torosus & Lambeosaurus lambei
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Quel était le métabolisme des dinosaures : étaient-ils des animaux à sang chaud ou a sang froid ? Voilà un débat qui dure depuis la découverte des premiers dinosaures. Produisaient-ils, comme les autres reptiles et les grenouilles modernes, une chaleur corporelle insuffisante pour élever la température de leur corps au-dessus de la température ambiante ? Ou étaient-ils capables de générer assez de chaleur pour atteindre une température bien supérieure à celle du milieu, comme les oiseaux et les mammifères, et donc de se livrer à une activité plus intense et plus constante ?

Cette controverse a refait surface dans les années 1970, quand le paléontologue John Ostrum émit l'idée que le métabolisme des dinosaures thérapodes ressemblait moins à celui des reptiles et davantage à celui des mammifères et des oiseaux.

Il est vrai que le concept même de métabolisme n'est pas simple. Comment définir le métabolisme ? C'est l'ensemble des processus chimiques qui surviennent au sein des cellules des organismes vivants et qui servent au maintien de la vie. On commence seulement à comprendre le métabolisme des animaux modernes. Or saisir celui des animaux éteints se révèle encore plus ardu, les paléontologues étant privés des preuves directes que les autres scientifiques obtiennent en observant des organismes vivants. Ils doivent donc se contenter d'indices indirects pour étudier le métabolisme des dinosaures.

Les chercheurs ont exploré maintes avenues pour appréhender cette question, notamment le rapport prédateur-proie, l'adaptation des stratégies alimentaires des dinosaures, la vitesse, l'agilité et les niveaux d'activité, la microstructure des os, le comportement social, la taille du corps, le fait qu'ils soient ou non des ancêtres des oiseaux, la distribution géographique, la tension artérielle, la composition chimique (teneur d'isotope d'oxygène), l'absence de structure respiratoire ou de cornet nasal.

Aucune de ces approches n'a fourni de résultats concluants sur la température corporelle des dinosaures. Récemment, des fossiles de dinosaures appartenant à plusieurs groupes de dinosaures carnivores (thérapodes) et comportant des plumes ont été mis au jour en Chine. Ces découvertes non seulement appuient l’hypothèse selon laquelle les oiseaux sont des descendants des dinosaures mais jettent un éclairage sur la question de la physiologie des dinosaures.

Les plumes filamenteuses des dinosaures à plumes les plus primitifs n’étaient certainement pas utilisées pour voler, leur structure étant beaucoup trop rudimentaire. Mais les plumes servent également à se tenir au chaud, comme le savent ceux qui portent des manteaux rembourrés à la plume. En tenant compte de ce fait, les paléontologues estiment que les dinosaures à plumes avaient possiblement un métabolisme élevé, les plumes servant à les protéger des pertes de chaleur.

Si tel était le cas, ces dinosaures étaient des animaux à sang chaud (comme les oiseaux et les mammifères), du moins jusqu’à un certain point. D’autres, toutefois, dépourvus de plumes, étaient sans doute à sang froid ou avaient un niveau d'activité et un taux métabolique semblables à celui des reptiles modernes

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« Métabolisme des dinosaures ». [En direct]. Carnets d'histoire naturelle. Musée canadien de la nature.
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