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Texte : Dinosaures.
Extinction des dinosaures
Photo : Extinction des dinosaures, Triceratops horridus.
Un squelette de dinosaure, Triceratops horridus
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Les dinosaures non aviens, c'est-à-dire ceux qui ne sont pas les ancêtres des oiseaux, ont disparu soudainement il y a environ 65 millions d'années. Avec eux s'éteignirent aussi de nombreuses formes animales et végétales : c'est ce qu'on appelle la grande extinction de la limite Crétacé-Paléogène (autrefois connue sous le nom de Crétacé-Tertiaire). Nous ne connaissons pas avec certitude les raisons de cette extinction, mais plusieurs données laissent croire qu'une perturbation à l'échelle de la planète s'est fait sentir à cette époque.

Les scientifiques tirent ces données de la séquence géologique. Pendant les quelque 4 milliards d'années d'existence de la Terre, les couches de sol et de roc se sont progressivement accumulées. Les géologues peuvent estimer l'âge des diverses couches. Généralement, les strates inférieures sont les plus vieilles.

Parfois, ces lits contiennent des fossiles d'animaux ou de plantes. En datant les sédiments qui contiennent ces restes, on peut estimer la date de la mort des organismes.

L'absence soudaine de vestiges d'un organisme dans les niveaux supérieurs indique que l'espèce a disparu.

La séquence géologique révèle que de nombreux organismes existaient jusqu'à il y a environ 65 millions d'années. Puis, environ la moitié des espèces présentes sur la Terre à cette époque disparurent. Les créatures de mer moururent en plus grand nombre que celles vivant dans l'eau douce des lacs et des cours d'eau. On ne connaît aucun survivant terrestre de plus de 25 kg (55 lb) et la plupart d'entre eux étaient beaucoup plus petits (de la taille d'un rat à peu près).

La limite Crétacé-Paléogène (autrefois connue sous le nom de Crétacé-Tertiaire) se situe après la dernière occurrence d'os de dinosaures, c'est-à-dire dans la couche stratigraphique supérieure. Sur la terre, cette période correspond à un changement spectaculaire dans les fossiles de plantes : dans certaines régions, 60 % des plantes terrestres du Crétacé disparurent totalement.

À certains endroits, on a observé une concentration extraordinairement élevée de l'élément iridium, un métal lourd présent dans les météorites, à la limite Crétacé-Paléogène. C'est ce qu'on appelle l'anomalie iridium. Elle peut pointer vers une source extraterrestre de cette extinction de masse. Est-ce que tous ces organismes, dont faisaient partie les dinosaures, se sont éteints à la suite de perturbations de l'environnement causées par la chute d'une météorite, la collision d'une comète avec la Terre, une protubérance solaire géante, un nuage interstellaire ou l'explosion d'une étoile?

Bien que la grande extinction de la limite Crétacé-Paléogène ait été catastrophique, elle n'est pas unique. Dans l'histoire de la Terre, d'autres extinctions de masse sont survenues. Celle de la fin du Permien, il y a quelque 250 millions d'années, a eu, selon les scientifiques, des répercussions beaucoup plus considérables sur la biodiversité de la planète.


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Notice bibliographique pour un usage personnel :
« Extinction des dinosaures ». [En direct]. Carnets d'histoire naturelle. Musée canadien de la nature.
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