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Périodes glaciaires - Carnets d'histoire naturelle

Scène d’une période glaciaire montrant des gens et des animaux.

Au cours de sa longue histoire, la Terre a été couverte à plusieurs reprises d'épaisses nappes de glace et de neige sur la majeure partie de son hémisphère Nord. C'est ce que nous appelons des périodes ou des âges glaciaires. Durant ces périodes, d'énormes glaciers mouvants, pouvant mesurer deux kilomètres (un mille) d'épaisseur, ratissent le sol comme d'immenses rouleaux compresseurs. À l'apogée de la dernière glaciation, il y a quelque 20 000 ans, environ 97 % du territoire actuel du Canada se trouvait sous les glaces.

Même si cela semble difficile à croire, un âge glaciaire peut survenir lorsque la température moyenne quotidienne s'abaisse de seulement quelques degrés Celsius pendant une longue période de temps. Les âges glaciaires renferment des fluctuations plus froides et plus chaudes. Lors des intervalles plus froids, appelés périodes glaciaires, les glaciers et les nappes glaciaires prennent de l’ampleur et s’avancent. (À mesure que la neige gagne en épaisseur, les couches inférieures se transforment en glace et ce poids phénoménal provoque l'avancée de la nappe de glace sur les continents.) Durant les intervalles plus chauds, que l’on nomme périodes interglaciaires, les glaciers et les nappes glaciaires rétrécissent et se retirent.

La Terre se trouve actuellement dans un âge glaciaire, appelé le Quaternaire, qui a commencé il y a environ 2 millions d’années. Malgré le grand nombre de périodes chaudes depuis lors, nous identifions toute la période comme un seul âge glaciaire en raison de l’existence continue d’au moins une grande nappe glaciaire—celle au-dessus de l’Antarctique. (Les glaciers et la nappe glaciaire du Groenland remontent également à une époque lointaine mais sont plus récents.) Nous traversons actuellement une période chaude : notre climat représente une période interglaciaire qui a commencé il y a environ 10 000 années. La période glaciaire précédente a duré environ 80 000 années.

Au moins sept âges glaciaires sont attestés. Au moins quatre d'entre eux sont considérés importants en raison de l'étendue de la glaciation ou parce qu'ils ont duré pendant une période extrêmement longue :

  • il y a environ 2 millions d’années jusqu’à maintenant—la période glaciaire du Quaternaire
  • il y a entre 350 et 250 millions d’années—la période glaciaire du Karroo
  • il y a entre 800 et 600 millions d’années—la période glaciaire du Cryogénien (ou Sturtien-Varangien)
  • il y a entre 2400 et 2100 millions d’années—la période glaciaire du Huronien.

Certaines régions, trop sèches pour que la neige s'accumule et forme des glaciers, ont échappé à la glaciation durant le Pléistocène du Quaternaire. D'autres régions étaient trop hautes pour être couvertes par les glaces ou se trouvaient au sud de l'avancée glaciaire. Ces zones libres de glace ont formé des refuges où ont survécu les plantes et les animaux, qui ont pu recoloniser les nouvelles terres une fois les glaciers disparus. Le Pléistocène a connu de grands bouleversements au regard de la distribution et des types de plantes et d'animaux.

Au Canada, la source la plus riche en restes du Pléistocène se trouve au Yukon, dans le bassin d'Old Crow, qui fait partie du refuge de la Béringie orientale. La collecte de milliers de fossiles atteste de la présence d'une faune remarquable comprenant des mammouths laineux, des bisons, des mastodontes, des castors géants, de petits chevaux, des chameaux, des paresseux de la taille d'un boeuf, des chats des cavernes et des lions. Ces espèces se sont éteintes vers la fin du Pléistocène, peut-être en raison des rapides changements climatiques conjugués à la chasse que leur livraient les humains. D'autres animaux, comme le loup, le caribou, le boeuf musqué, l'orignal, ont toutefois survécu.

[Illustration : Charles Douglas].



Bouton : Mammifères. Photo : lion, Panthera leo. Bouton : Oiseaux. Photo : Aigle royal, Aquila chrysaetos.
Bouton : Poissons. Photo : truite brune, Salmo trutta. Bouton : Reptiles. Photo : varan de Komodo, Varanus komodensis.
Bouton : Amphibiens. Photo : ouaouaron, Lithobates catesbeiana. Bouton : Invertébrés. Photo : mouche domestique, Musca domestica.
Bouton : Dinosaures. Illustration : Tyrannosaurus rex. Diapo d'archive S71-116. Bouton : Préhistoire. Illustration : boeuf musqué, Ovibos moschatus.
Bouton : Explorez le monde. Illustration : carte du monde.
 

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