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Texte : Animaux préhistoriques.
   
Cheval du Yukon
Photo : Cheval du Yukon, Equus lambei.
Cheval du Yukon, Equus lambei
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Où vit cet animal? Amérique du Nord

Carte du monde.


Le cheval du Yukon était une espèce relativement petite (d’une taille d’environ 1,3 m ou 4 pi au garrot) et un proche parent du cheval moderne (Equus caballus).

Il habitait en grand nombre les steppes herbeuses de la Béringie orientale (les parties non englacées de l’Alaska, du Yukon et des Territoires du Nord-Ouest adjacents). C’était l’une des espèces les plus répandues de la période glaciaire que l’on connaisse de cette région, avec le bison des steppes (Bison priscus), le mammouth laineux (Mammuthus primigenius) et le caribou (Rangifer tarandus).

Nos connaissances de l’apparence du cheval du Yukon sont fondées sur un squelette reconstruit à partir de nombreux os superbement préservés provenant de la région de Dawson au Yukon, et sur une partie de carcasse trouvée en 1993 par des mineurs aurifères dans cette région à Last Chance Creek.

Du matériel lourd d’exploitation des mines avait exposé une patte avant et une partie de la peau, de l’oreille à la queue. La patte avant appartenait à un cheval adulte. Elle avait encore des bouts de chair séchée, de cuir et de poils brun foncé sur la partie inférieure. La datation au radiocarbone d’un échantillon de l’os de la patte (rongée par un loup en toute évidence) fait remonter l’animal à environ 26 000 années. Le cuir comportait de longs crins blonds provenant de la crinière et de la queue, ainsi que des poils grossiers plutôt blancs provenant peut-être de la fourrure hivernale. Le contenu des intestins comprenait des herbes, des laîches, etc. ce qui indique que le cheval habitait dans une prairie boisée.

L’origine du cheval en Amérique du Nord remonte à l’époque de l’Éocène (il y a environ 53 à 34 millions d’années) au moment où Hyracotherium est apparu. En Amérique du Nord, le cheval moderne est issu du cheval intermédiaire Pliohippus qui remonte au Pliocène (il y a entre 5 et 2 millions d’années).

Le cheval du Yukon est probablement apparu en Béringie il y a 200 000 années. Des fossiles ont été mis au jour sur les îles Baillie aux Territoires du Nord-Ouest, au nord-ouest aussi loin que la rivière Ikpikpuk en Alaska, et au sud aussi loin que la rivière Ketza et Scottie Creek au Yukon. Douze datations au radiocarbone indiquent que l’espèce habitait la Béringie orientale il y a environ 31 500 à 12 300 années, lors de la période la plus froide de la dernière glaciation.

Le cheval du Yukon se serait éteint il y a environ 12 000 années, sans doute en raison d’une évolution rapide du climat vers la fin de la dernière glaciation; sa disparition a possiblement été accélérée par la prédation de la part des humains et des loups.


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Photo : Cheval du Yukon, Equus lambei.


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« Cheval du Yukon ». [En direct]. Carnets d'histoire naturelle. Musée canadien de la nature.
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