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Texte : Eau fait. Photo : une vague d'eau et des bulles...
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Pourquoi le saumon devient-il rouge au moment de se reproduire?
Faites les bagages, on part!

Le cycle de vie du saumon est compliqué et implique de nombreuses transformations.

Le cycle débute avec la ponte de l’oeuf dans un ruisseau ou une rivière. L’oeuf éclot dans le cours d’eau, où le poisson passe sa jeunesse.

Au bout d’un an, ou plus selon l’espèce, il descend le cours d’eau jusqu’à l’océan. Il y reste pendant sa vie adulte.

À l’été ou à l’automne, selon l’espèce, le saumon se prépare à la reproduction. L’adulte quitte l’océan pour retourner dans le cours d’eau qui l’a vu naître. Le chemin du retour peut représenter des milliers de kilomètres.

Le frai

Oeufs de saumon rouge, Oncorhynchus nerka, dans une rivière.

Oeufs de saumon rouge.

On dit que le saumon fraye quand il pond les oeufs et les féconde. Lorsque le moment du frai arrive :

  • La femelle creuse, dans le fond graveleux, des dépressions, que l’on appelle des nids de frai.
  • Elle pond les oeufs, dont le nombre varie de 2000 à 15 000 pendant une saison.
  • Quand la femelle a pondu les oeufs, le mâle émet son sperme et les féconde.
  • La femelle répand du gravier sur les oeufs avec sa queue pour les protéger.

De l’oeuf à l’adulte

Avant d’atteindre l’âge adulte, le poisson doit franchir plusieurs étapes.

Oeuf

L’oeuf est pondu dans le lit graveleux d’un cours d’eau à l’automne. Il y reste tout l’hiver et éclot au printemps.

Éclosion

Au moment de l’éclosion, le saumon s’appelle un alevin vésiculé. Il est très petit et reste caché dans le gravier pour éviter d’être mangé.

Des alevins vésiculés, munis de leur sac vitellin, sont cachés dans le gravier d'une rivière.

Des alevins vésiculés.

À cette étape de sa vie, il ne peut capturer de proies. Il se nourrit de ce qu’il reste dans son sac vitellin (le jaune de l’oeuf), lequel est encore attaché à son corps.

Alevin

On appelle alevin le poisson qui sort du gravier et nage dans le cours d’eau.

Il a alors perdu son sac vitellin et ressemble davantage à un poisson.

Le jeune alevin se nourrit de plantes et d’animaux microscopiques, ainsi que d’insectes, de larves d’insectes et de vers. En grandissant, il se tournera vers les oeufs de poissons et les petits poissons.

Tacon

À l’âge d’environ un an, le jeune poisson porte le nom de tacon. Il est encore petit comparativement à l’adulte.

Le tacon demeure encore dans les eaux douces du cours d’eau où il est né. Chez certaines espèces, il y reste un an ou plus.

Saumoneau

Quand il est prêt à nager jusqu’à l’océan, le tacon devient un saumoneau. Extérieurement, il prend une teinte argentée, tandis qu’à l’intérieur ses organes se préparent à la vie dans l’eau salée.

Image fixe d’une vidéo de l'Oregon State University montrant le cycle de vie (abrégé) du saumon.


Regardez la vidéo!

Cycle de vie du saumon

Voyez certains stades dans le cycle
de vie du saumon :

  • une femelle préparant son nid
  • des oeufs
  • des alevins
  • un adulte

Vidéo (40 s)

Un voyage périlleux

Un ours grizzly, Ursus arctos horribilis, tente d'attraper un saumon qui remonte une chute d'eau.

La remontée des rivières pour se rendre jusqu'aux lieux de reproduction peut durer des semaines et représenter plusieurs milliers de kilomètres. Le saumon ne se nourrit pas durant ce voyage.

Il doit nager, sauter et se frayer un passage à contre-courant au milieu des rapides, des roches, des barrages et autres obstacles.

Le saumon doit aussi éviter les pêcheurs, surtout au début du voyage. Il est alors encore gras et fort et donc plus apprécié des amateurs de pêche.

Beaucoup de saumons meurent avant d'atteindre les aires de frai. Tout dépend du hasard et des prédateurs (dont les humains) rencontrés en chemin. Plus un saumon dépense d’énergie durant le voyage, plus ses chances de survie diminuent.

 

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