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Les algues marines sont-elles des plantes?
Les types d'algues marines

Il existe environ 10 000 types d'algues marines dans le monde. On les range dans trois catégories : les vertes, les brunes et les rouges.

Ce qui distingue les membres des trois groupes sont les pigments contenus dans leurs cellules.

  • Les algues vertes contiennent essentiellement de la chlorophylle. Ce pigment vert capture la lumière solaire pour la photosynthèse (un processus par lequel un organisme produit de la nourriture à partir de la lumière du soleil).
  • Les algues brunes et rouges contiennent de la chlorophylle mais aussi d'autres pigments qui masquent la couleur verte.

Algues brunes

Des algues brunes de l’espèce Macrocystis integrifolia.

Des algues brunes de l’espèce Macrocystis integrifolia.

La plupart des algues marines qu’on voit sur les plages sont des algues brunes. Ce sont celles que les gens connaissent le mieux et qui ressemblent le plus à des plantes.

Les algues brunes vivent à des profondeurs importantes et sont généralement plus grandes que les autres. Un bon exemple est le nereocystis de Lutke qui croît sur la côte ouest de l'Amérique du Nord. Il prend de telles proportions et pousse en telle quantité qu'il forme de véritables forêts (en compagnie de quelques autres espèces). Visionnez une vidéo sur une forêt d'algues.

Les cellules des algues brunes contiennent des pigments or ou bruns qui masquent le vert de la chlorophylle et leur donnent leur teinte vert olive, dorée ou brun foncé.

Algues rouges

Des algues rouges de l’espèce Corallina officinalis et de la variété chilensis.

Des algues rouges de l’espèce Corallina officinalis (variété chilensis).

Les algues rouges sont de taille plus restreinte que les algues brunes. Elles comprennent de très nombreuses espèces.

Elles possèdent des pigments qui cachent le vert de la chlorophylle et produisent une couleur rose, rouge, mauve ou brune.

Beaucoup de ces algues se plaisent dans les eaux les plus profondes et les plus froides, bien qu'elles puissent vivre à moindre profondeur.

Certaines rappellent des branches, d'autres sont des organismes durs qui forment une espèce de croûte sur les roches et que l'on a longtemps pris pour du corail.

Algues vertes

Une algue verte de l’espèce Codium fragile.

Une algue verte de l’espèce Codium fragile.

La plupart des algues vertes vivent dans les eaux douces. Seulement 10 % environ des algues vertes vivent dans l’eau salée.

Les algues vertes marines vivent surtout dans les eaux les moins profondes, comme les cuvettes intertidales qui se remplissent et se vident au gré des marées. Certaines se rencontrent à l'embouchure des fleuves, où se mêlent eau salée et eau douce.

Les algues vertes marines préfèrent en général les eaux chaudes des tropiques aux eaux fraîches des zones tempérées.

 

Ces algues délicieuses


Une fillette mange un cornet de crème glacée.

Les algues ont d'innombrables usages. Certaines sont comestibles. Le nori (Porphyra), par exemple, est cultivé. On l'utilise dans la confection des sushis et d'autres plats. Une algue rouge, la Laurencia pinnatifida, est également appréciée en cuisine.

Les produits contenus dans certaines algues servent à la préparation alimentaire. La carraghénine des algues rouges sert à épaissir et à stabiliser les aliments comme la crème glacée et le chocolat au lait.

Mais les algues ont bien d'autres usages :


  • Certaines de leurs substances entrent dans la fabrication des cosmétiques et des médicaments.
  • Elles servent aussi d'engrais et contribuent à la croissance des plantes dans les fermes ou les jardins.


Les bienfaits des algues


Les algues forment la base du réseau alimentaire de l'océan. Elles constituent l'alimentation de nombreux organismes qui, à leur tour, sont la proie d'autres créatures, y compris des humains.

Par exemple, les algues sont une source importante de nourriture pour des animaux marins comme les oursins et les poissons.

Un banc de Sébastes noirs, Sebastes melanops, nageant dans une forêt d’algues.

Des Sébastes noirs nagent dans une forêt d’algues.


Les algues procurent aussi un abri aux invertébrés comme les crabes, les mollusques et les vers, ainsi qu'à des créatures plus grosses, dont plusieurs espèces de poissons.

De nombreux animaux pondent leurs oeufs et élèvent leurs petits dans des pouponnières d'algues. Même les oiseaux plongeurs et les mammifères peuvent se cacher dans les algues pour échapper à un prédateur.

 

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